Milutinovic, creatore di Top Eleven, spiega il successo di Nordeus

Durante l’infanzia di Branko Milutinovic a Belgrado, le sirene dei raid aerei interrompevano regolarmente i giochi di calcio con gli amici.

“Se sentivi una sirena, avevi poi circa cinque o dieci minuti per arrivare in un rifugio”, ricorda Milutinovic, ora trentaquatrenne. “Guardavi dalla finestra e vedevi razzi scendere e scendere. e le cose esplodere. Era come nei film”.

I bombardamenti si sono conclusi nel 1999, determinando la caduta dell’ex presidente serbo e criminale di guerra Slobodan Milosevic, ma il prolungato conflitto ha lasciato l’economia del paese in rovina. Milutinovic, che si divertiva ad armeggiare con il computer, ha portato a termine gli studi con successo e ha conseguito un master in informatica. Poi, come molti ambiziosi giovani serbi, ha colto la prima occasione che gli si è presentata.

Milutinovic si è trasferito a Copenhagen per un lavoro a basso livello con Microsoft Corp. Il lavoro andava bene, ma lui non l’amava. Era ansioso di tornare a Belgrado per assistere il padre malato.

Nel 2009, insieme a due amici universitari, Ivan Stojisavljevic e Milan Jovovic, che pure lavoravano per Microsoft dalla Serbia, Milutinovic ha deciso di tornare indietro. Dopo aver valutato idee diverse, i tre hanno raccolto i propri risparmi e hanno avviato una società di videogiochi, usando un algoritmo per trovare il nome di Nordeus. Hanno pensato che il denaro sarebbe durato un anno o giù di lì in una città relativamente economica e che avrebbero sempre trovato un altro lavoro nel caso le risorse si fossero esaurite. “Non lo facevamo per arricchirci”, racconta Milutinovic, che ha i capelli biondi, una muscolatura massiccia e un naso da pugile. “Volevamo vivere creando giochi”.

Hanno raggiunto il loro obiettivo. Il trio ha creato “Top Eleven”, un gioco di calcio che è stato scaricato più di 170 milioni di volte ed è diventato un cult tra gli appassionati di tutto il mondo. I giocatori costruiscono squadre commercializzando i giocatori, come fossero direttori generali di alta categoria. Un anno dopo il suo debutto, “Top Eleven” è il primo gioco su Facebook, e ha battuto aziende come Electronic Arts e Zynga.

A differenza di molte app che hanno raggiunto alti livelli prima di scomparire, “Top Eleven” continua a crescere. Sebbene non sia molto noto negli Stati Uniti e in altre zone meno appassionate di calcio, “Top Eleven” è stata una delle 10 app per incasso in sette paesi, con un pubblico particolarmente forte in Europa, Sud-Est asiatico e America Latina. L’anno scorso, Nordeus ha generato più di 75 milioni di dollari di entrate.

“È un successo straordinario e inaspettato”, spiega Christian Hernandez, ex dirigente di Google e Facebook, ora partner della società White Star di Londra. “Lo uso sempre come uno dei miei studi di casi preferiti”.

Rispetto a casi come quello di Uber, il Nordeus è minuscola. Milutinovic preferisce così. A differenza di molte start-up, Nordeus è stata costantemente redditizia, cominciando tre settimane dopo l’esordio di “Top Eleven”. Di conseguenza, Milutinovic non ha mai preso fondi da investitori. La mancanza di intrusioni finanziarie significa che i fondatori fanno tutto quello che vogliono, sia che si tratti di una vacanza in un’isola greca, o della progettazione di un ambizioso gioco di fantascienza nel corso dell’anno, o di diventare uno dei più grandi filantropi della Serbia. “Gli imprenditori ti danno un sacco di soldi e meno libertà”, osserva Milutinovic. “Non ci importava molto dei primi ed è ancora così: la libertà è la cosa più preziosa”.

In un momento in cui la Silicon Valley è conosciuta per il comportamento spavaldo come innovazione, gli aspiranti imprenditori potrebbero fare peggio che guardare a Milutinovic per trarre ispirazione. Prende il nome da suo nonno, un campione di lotta e leader della resistenza nella Belgrado occupata da nazisti, e incarcerato in una prigione della Gestapo. “Mi ha comprato il mio primo computer”, ricorda Milutinovic. “I miei primi ricordi riguardano costruire roba, e giocare al computer”.

Il padre di Milutinovic era un avvocato, ma per motivi politici non gi fu permesso di praticare. Le esperienze di suo padre e del nonno sotto regimi autoritari hanno colpito Milutinovic: usa la parola “libertà” non meno di 15 volte durante due incontri. Ma con la gran parte dei combattimenti durante la guerra balcanica che si svolgeva lontano da Belgrado, la sua infanzia non è stata troppo disturbata, con giornate piene di sport o di videogiochi. Milutinovic ha codificato il suo primo programma all’età di 10 anni, un gioco a quiz, e ha vinto medaglie in concorsi di matematica e fisica. “Sono un geek, in sostanza”, dice.

Tuttavia, ha ricordi della guerra. Ricoverato in ospedale per un’operazione all’appendice all’età di 11 anni, Milutinovic ha visto i bambini con arti mancanti e orfani i cui genitori sono stati uccisi nel conflitto sanguinario, protrattosi per gran parte degli anni ’90 e conclusosi solo dopo l’intervento delle forze NATO e la disgregazione della Jugoslavia. La scuola media di Milutinovic ha accolto un flusso costante di bambini rifugiati provenienti dalla Croazia e da altre zone limitrofe colpite dai combattimenti. “Questi ragazzi erano così scossi che non riuscivano a parlare con nessuno”, ricorda.

Nordeus ora utilizza una parte dei suoi profitti per la costruzione di 11 unità pediatriche negli ospedali di tutto il paese, uno sforzo che ha reso l’azienda uno dei maggiori benefattori della Serbia. Gli ospedali ospitano circa 21.000 nati l’anno, o circa un terzo dei 65.000 bambini nati in Serbia. Un ospedale finanziato da Nordeus a Belgrado, una volta usato come carcere, ospita ora circa 30 bambini al giorno. La Dr. Biljana Pejovic mostra una nuova ala utilizzata per trattare i neonati precoci, alcuni dei quali figli dei dipendenti di Nordeus. “Non avevamo queste apparecchiature prima, improvvisavamo”, spiega Pejovic. “Tutto ha contribuito a salvare vite”.

Milutinovic è diventato un modello di riferimento per i giovani serbi interessati all’industria tecnologica. Quest’anno ha collaborato con amici di Microsoft e la società di mappatura dei genomi Seven Bridges Geonomics ad un’iniziativa denominata Digital Serbia per promuovere il settore tecnologico del Paese. E’ ansioso di vedere la Serbia fuori della sua storia di guerra, ma sa che ci vorrà del tempo. Una delle maggiori sfide è convincere i migliori studenti a rimanere nel paese.

Il giorno dopo che un neolaureato aveva accettato un lavoro con Nordeus, è tornato in lacrime spiegando di non poter prendere il lavoro perché suo padre voleva che lui accettasse un lavoro fuori dalla Serbia. Milutinovic ha chiamato il padre, che non credeva che un’azienda digitale a Belgrado potesse avere futuro, e gli ha chiesto di venire in ufficio. “Non avrei lasciato andare le cose così”, spiega. Milutinovic ha trascorso tre ore con il padre e alla fine ha assunto il figlio.

Con la disoccupazione giovanile in Serbia che corre intorno al 30%, la determinazione di Milutinovic ha un effetto, osserva Vukasin Stojkov, che gestisce uno spazio di co-working per aspiranti programmatori. “Ci sono molte persone che forse tentano di spiegare a se stesse perché non hanno ancora avuto successo e si aggrappano al mantra secondo cui è colpa del luogo da cui provengono. Nordeus è un argomento sorprendente contro questa mentalità”.

La gente fuma ovunque a Belgrado, inclusi gli ospedali. Con l’architettura brutalistica e le infrastrutture decadenti, parti della città si sentono anni indietro rispetto alle città moderne. Alcuni edifici sono ancora segnati dai bombardamenti di quasi due decenni fa. Ma è una città in fase di transizione, situata nella bellissima intersezione dei fiumi Danubio e Sava. Ci sono aree alla moda, giovani e vibranti, con persone sedute fuori dai ristoranti e dai bar. Il Museo Nikola Tesla, dedicato al famoso inventore serbo-americano che ha ispirato il nome della Tesla Motors Co. di Elon Musk, è una delle tappe turistiche preferite. I locali notturni trasmettono musica che si diffonde lungo il fiume a tarda notte.

Nordeus ha occupato diversi piani di un edificio moderno di uffici del centro, dove i locali lavorano insieme a più di 30 dipendenti provenienti dall’estero, tra cui USA, UK, Francia e Germania. L’ufficio ha l’aspetto di una solita startup della Silicon Valley. La colazione e il pranzo sono serviti, un ristorante locale prepara il condimento serbo a base di peperoni rossi chiamato ajvar per Nordeus. Una zombie a grandezza naturale è posta in prossimità di una sala conferenze e si possono gustare simulatori di auto e realtà virtuale in una stanza di gioco vicina. Milutinovic è schivo a proposito di quanto profitto Nordeus sta generando, ma si tratta chiaramente di un aspetto non insignificante.

Sposato, e con due figli, Milutinovic vive in un appartamento vicino a sua madre nel centro di Belgrado. Sostiene che l’industria tecnologica è troppo ossessionata dalla ricchezza, e si impegna a non vendere Nordeus o ad accettare investimenti esterni. Ha in programma di assumere circa 250 persone (Nordeus ne impiega attualmente circa 170), perché altrimenti “sarà meno divertente lavorare ogni giorno”.

Se Nordeus rimarrà indipendente dipenderà dal successo futuro. Mentre “Top Eleven” rimane estremamente popolare tra i giocatori che vogliono spendere un sacco di soldi sulle varie funzionalità che consentono loro di avanzare più rapidamente, i giocatori sono notoriamente instabili. Al momento, il più grande successo del Nordeus è anche il suo più grande affare. “La domanda è come farti andare da un successo a due o più”, osserva Don Mattrick, che come chief executive officer di Zynga ha valutato l’acquisto di Nordeus e ora è un mentore di Milutinovic. “Questa è la curva di apprendimento che stanno percorrendo in questo momento”.

Guidando a casa da cena, Milutinovic sembra apprezzare la pressione di gestire uno degli affari più promettenti in Serbia. Sa che il successo può essere frenetico, ma confida che i primi test lo rendono fiducioso sul successo della prossima uscita della società, un gioco fantasy di battaglia chiamato “Spellsouls”. Se non dovesse andare così, rivela che la società ha risparmiato abbastanza soldi per sopportare qualche flop. “Siamo orgogliosi di essere venuti da Belgrado, Serbia, dal niente”, dice.

E poi usa ancora quella parola.
“Volevamo la libertà”.

(Bloomberg, 14.08.2017)

https://www.bloomberg.com/news/articles/2017-08-14/in-belgrade-yes-belgrade-an-unlikely-path-to-a-tech-hit

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